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Du cortex cérébral à partir de cellules souches : de nouvelles perspectives pour les maladies du cerveau

Dans un article publié le 17 août 2008 dans la revue Nature, des chercheurs de l'Université Libre de Bruxelles, en collaboration avec Afsaneh Gaillard de l'Institut de physiologie et de biologie cellulaires (UMR 6187, Poitiers), ont découvert comment transformer des cellules souches en cortex cérébral. De nouvelles perspectives pour les maladies du cerveau.


Le cortex cérébral est la structure la plus complexe de notre cerveau ; les cellules nerveuses ou neurones qui le constituent sont la cible de la plupart des maladies neurologiques et psychiatriques comme les épilepsies, les accidents vasculaires cérébraux, la maladie d'Alzheimer ou la schizophrénie.

Menée par Pierre Vanderhaeghen, chercheur à la Faculté de médecine, Université libre de Bruxelles (ULB), une équipe de chercheurs européens ouvre de nouvelles et prometteuses perspectives sur le fonctionnement et les maladies du cortex cérébral : ces derniers ont en effet découvert comment transformer in vitro des cellules souches en neurones spécifiques du cortex cérébral.

Nicolas Gaspard, de l'ULB a tout d'abord découvert que les cellules souches embryonnaires peuvent être transformées en neurones du cortex selon un mécanisme spontané étonnamment simple et efficace, récapitulant l'essentiel de la complexité du cortex cérébral mais au sein de boites de culture cellulaire.

Ces neurones, bien que générés entièrement en dehors du cerveau, sont fonctionnels et ressemblent en tous points aux neurones corticaux natifs. Afsaneh Gaillard, a ensuite greffé ces neurones dans des cerveaux de souris. De façon cruciale, les neurones ainsi greffés sont capables de se connecter avec le cerveau hôte pour former des circuits neuronaux spécifiques du cortex

Cette « corticogenèse » in vitro constitue un outil novateur pour la recherche pharmaceutique et médicale : pour la première fois, les chercheurs donnent accès à une source illimitée et hautement fiable de neurones spécifiques du cortex qui peuvent être utilisés pour modéliser les maladies neurologiques et tester de nouveaux médicaments. Cette méthode constitue en outre une alternative à certaines expérimentations animales ou humaines.

A plus long terme, les neurones ainsi générés artificiellement pourraient aussi être utilisés dans la perspective de thérapies de remplacement cellulaire (par greffes intra-cérébrales) de maladies touchant le cortex, notamment les accidents vasculaires cérébraux et les atteintes dégénératives ou traumatiques des neurones corticaux.

En effet, la capacité de réparation du cerveau lésé adulte par greffe intra-cérébrale a été déjà validée par A. Gaillard dans une publication récente parue dans la revue Nature Neuroscience en 20071. Ces travaux montraient que des neurones d'origine embryonnaire greffés au sein du cortex adulte lésé sont capables de se connecter de manière spécifique avec le cerveau hôte pour réparer les circuits neuronaux endommagés.

Cette recherche a été réalisée grâce au soutien du Fonds National de la Recherche Scientifique, de la Fondation Médicale Reine Elizabeth et de UCB, de la Région Wallonne (Programme d'Excellence CIBLES) et des Services Fédéraux belges de la Recherche (IUAP/SSTC). Pour la partie Française, cet axe de recherche fait partie des priorités scientifiques du Contrat de Projet Etat-Région « Vieillissement-Handicap » de Poitiers.

La découverte de cette « corticogenèse in vitro » est publiée dans la revue Nature du 17 août 2008.


Publié le Lundi 1 Septembre 2008 dans la rubrique Santé | Lu 5418 fois